Despega el James Webb, el telescopio cuya misión es observar los orígenes del universo

El cohete Arianespace Ariane 5 con el telescopio espacial James Webb de la NASA a bordo se eleva desde la plataforma de lanzamiento en el puerto espacial de Europa. / AFP.

El mundo

AFP.

Sábado 25 de diciembre de 2021 • 1:07 pm

El Telescopio Espacial James Webb, una revolución en la observación del universo que los astrónomos de todo el mundo esperan desde hace treinta años, despegó con éxito este sábado a bordo de un cohete Ariane 5, y estará ubicado a 1,5 millones de kilómetros de la tierra.

«Buen espacio libre para el telescopio Webb, Go Webb»anunció Jean-Luc Voyer de la base espacial Kurú (Guayana Francesa). La parte superior del cohete Ariane soltó el telescopio después de 27 minutos de vuelo, que ahora tardará un mes en llegar a su punto de observación, a unos 1,5 millones de kilómetros de la Tierra.

El telescopio más grande jamás enviado al espacio orbitará el Sol a unos 1,5 millones de kilómetros de la Tierra con la ambiciosa misión de responder a dos preguntas fundamentales para la humanidad: De donde venimos Y sí, ¿estamos solos en el universo?

Su poder debería permitirle escudriñar hasta el «amanecer cósmico», el momento en que las primeras galaxias comenzaron a iluminar el universo después del Big Bang, hace 13.800 millones de años.

También debería ayudar a comprender la formación de estrellas y galaxias, y observar exoplanetas para que los astrónomos descubran más de ellos y, finalmente, puedan identificar otros como la Tierra en el futuro.

James Webb seguirá los pasos del telescopio Hubble, que revolucionó la observación del universo. Es gracias a él que los científicos descubrieron la existencia de un agujero negro en el centro de todas las galaxias o vapor de agua alrededor de los exoplanetas.

En esta imagen fija de una transmisión de televisión de la NASA, el Telescopio Espacial James Webb se separa del cohete Ariane 5 de Arianespace después de su lanzamiento desde el puerto espacial europeo, el Centro Espacial de Guayana en Kourou, Guayana Francesa. / AFP.

Ver las primeras galaxias

Concebido por la NASA después del lanzamiento del Hubble en 1990 y construido a partir de 2003, en colaboración con las agencias espaciales europeas ESA y Canadian CSA, el James Webb se distingue en más de un aspecto.

El tamaño de su espejo, de 6,5 metros de diámetro, le confiere tres veces más superficie y siete veces más sensibilidad. suficiente para detectar la señal térmica de un abejorro en la Luna.

Otra diferencia es su modo de observación. Hubble escudriña el espacio a través de la luz visible, pero James Webb se aventura en una longitud de onda que escapa al ojo humano: el infrarrojo cercano y medio, una radiación que emite naturalmente todo tipo de cuerpos, desde estrellas hasta humanos o flores.

Esta luz será estudiada por cuatro instrumentos, equipados con procesadores de imagen y espectrómetros para diseccionarla mejor. Su desarrollo ha movilizado a una multitud de ingenieros y científicos liderados por laboratorios e industriales estadounidenses y europeos.

Gracias a ello, «mirando los mismos objetos (como con Hubble), veremos cosas nuevas «explicó en París el astrónomo Pierre Ferruit, uno de los científicos a cargo del telescopio de la ESA.

Entre ellas se encuentran las primeras galaxias, objetos cuyo retroceso ha provocado que su luz se desplace hacia el rojo. O las jóvenes colonias de estrellas, que crecen camufladas por nubes de polvo. O incluso la atmósfera de exoplanetas.

Una condición esencial para el buen funcionamiento del James Webb es una temperatura ambiente tan baja que no complique el examen de la luz.

Si orbitara a 600 km de la Tierra como Hubble, el nuevo telescopio sería inutilizable, calentado por el Sol y su reflejo en la Tierra y la Luna.

Entonces se irá de viaje 1,5 millones de kilómetros de nuestro planeta, protegido de la radiación solar por un escudo térmico que disipará el calor y reducirá la temperatura (que es de 80º C) a -233º C.